Bezoek | Decathlon: in het hart van het mechanisch laboratorium

Techniek
6 March 2020 — Léo Kervran
Hoe worden de producten die we kopen geëvalueerd? Wat garandeert de kwaliteit of de veiligheid van die producten? Het is niet makkelijk om daar een antwoord op te formuleren, in de eerste plaats omdat de testlaboratoria van bedrijven, net zoals de R&D-afdelingen, vaak gesloten blijven voor buitenstaanders. Vojo kreeg echter toegang tot het mechanisch labo van Decathlon waar alle fietsen en heel wat andere producten van de Franse groep getest worden.

Dit ongewone bezoek vond enkele maanden geleden plaats. Om volledig juist te zijn, moeten we het eigenlijk hebben over een bezoek aan B’twin Village. De fietsafdeling van Decathlon beschikt in Rijsel, op een goede tien kilometer van de hoofdzetel van de groep in Villeneuve D’Asq, immers over een eigen complex.

Om jullie een idee te geven over de gigantische afmetingen: B’twin Village benut een oppervlakte van 185.000 m² met daarin verschillende montagelijnen, een magazijn, sportzalen, restaurants, een testparkoers, een werkplaats waar wordt gewerkt aan de prototypes en … een laboratorium.

Dit laatste neemt een belangrijke functie in binnen Decathlon, dat in totaal over 30 labo’s beschikt waar 150 ingenieurs werken. Hier in Rijsel betreft het een mechanisch labo waar dus mechanische testen worden uitgevoerd. Daaronder verstaan we onder meer testen om de slijtage van een product te meten, of de impactweerstand, of hoe oudere producten reageren en dat in verschillende omstandigheden. Naast fietsen en onderdelen worden hier ook Domyos-loopbanden, helmen, steps en tennisballen van Artengo getest. Dit labo is met 30 werknemers een van de grootste labo’s van Decathlon.

Het evalueren van producten vereist bijzondere vaardigheden, het is niet enkel een kwestie van een product in de machine stoppen en op een knop drukken. Dit is de taak van testingenieurs als Anjouan, Antoine of Christophe. Hun werk is cruciaal. Zij testen producten die aan bepaalde normen zijn onderworpen (in totaal zijn er bijna 80 testen nodig vooraleer een fiets goedgekeurd kan worden), maar ook producten die nog in ontwikkeling zijn. Het labo staat dan ook in rechtstreeks contact met de designers, productie-ingenieurs en productiechefs om nieuwe testprotocollen op te stellen en zo de kwaliteit, prestaties of veiligheid van de geteste producten te verzekeren.

Alle producten van Decathlon die blootgesteld worden aan gewicht of schokken ondergaan hier de nodige tests alvorens ze op de markt worden gebracht. Het labo kan twee type tests uitvoeren: testen die aan normen moeten voldoen en testen die niet aan normen moeten voldoen. In het eerste geval wordt het testprotocol vastgelegd door een normalisatie-organisatie waarbij men onderzoekt of een product gevaar oplevert voor de consument. Het voordeel van dit soort testen is dat de testen die door Decathlon in Rijsel worden uitgevoerd in eender welk erkend labo (voor deze testen) kan geverifieerd worden. Bovendien wordt de veiligheid van de producten uit ethische overwegingen ook nog eens getest door een extern en onafhankelijk labo, dat terwijl het mechanisch laboratorium van Decathlon erkend is om dit soort testen uit te voeren.

De testen die niet aan bepaalde normen moeten voldoen, kunnen de veiligheid of prestaties van een product evalueren maar ze hebben in de ogen van de autoriteiten geen enkele waarde. Het is Decathlon zelf dat extra testen ontwikkelt om bepaalde parameters die zij als belangrijk beschouwen te kwantificeren. Wanneer dit nodig zou zijn, kan het labo ook zelf testmachines ontwikkelen. Tijdens ons bezoek was men volop bezig met het ‘martelen’ van frames, een vork en een step, waarbij de genoemde producten een cyclus moeten ondergaan die duizenden keren herhaald wordt. We zien er ook enkele grappige constructies met motor- of autobanden die de slijtage van de loopbanden moeten testen.

In de rekken wachten tientallen (of honderden) producten om getest, geëvalueerd en goedgekeurd te worden …

Het labo beschikt ook over een aparte ruimte waar men de producten waarop een fout werd vastgesteld, te analyseren en ontleden. Of die fout nu wordt ontdekt tijdens een test in de ontwikkelingsfase, tijdens een controle van een batch die bedoeld is voor de winkels of door een gebruiker, het betrokken product komt meestal hier terecht om de oorzaak van het probleem te begrijpen en te onderzoeken hoe men dit in de toekomst kan voorkomen.

Het bezoek aan dit labo was niet het hoofddoel van ons bezoek aan Decathlon, met dit artikel was het dan ook niet de bedoeling om het testprotocol van A tot Z te volgen, maar wel om een sluier te lichten over hoe het eraan toegaat in een labo. Het is indrukwekkend om zien hoeveel testen de producten van (in dit geval) Decathlon moeten ondergaan, ook al hadden we niet anders verwacht van een bedrijf waar jaarlijks 200 000 tot 300 000 fietsen de enige fabriek in Rijsel verlaten, en waarbij de aluminium modellen over een levenslange garantie beschikken.