Cyprus Sunshine Epic treedt een nieuw tijdperk in

Sport
10 December 2019 — Jan Geys

De voorbije 23 jaar maakte de Afxentia Stage Race bij vele profmountainbikers naam en faam als de ideale voorbereidingswedstrijd op het nieuwe seizoen. Amateurbikers zakten echter slechts met mondjesmaat af naar de Cypriotische wedstrijd, ook al bestond er voor hen een aparte categorie. Met een naamswijziging naar Cyprus Sunshine Epic en een nieuwe duo-formule hoopt de organisatie dat ook deze laatste groep haar weg zal vinden naar het eiland in de Middellandse Zee.

Copyright Hartmann/EGO Promotion

Profs uit de hele wereld zwaaiden de voorbije jaren met de loftrompet over de schoonheid en kwaliteit van de Afxentia Stage Race en overkoepelende Cyprus Sunshine Cup, waar ook enkele xc-wedstrijden in werden opgenomen. En daar zitten ook heel wat Belgische en Nederlandse profs bij. Zo neemt het team van Bart Brentjens al jaren trouw deel aan de Afxentia Stage Race en wisten onder meer Marianne Vos, Githa Michiels en Anna van der Breggen de voorbije jaren de eindzege in de wacht te slepen. En ook Mathieu van der Poel vierde hier in 2016 zijn eerste MTB-succesjes.

Zij behaalden hun successen allemaal op individuele basis, een formule die in 2020 overboord wordt gegooid ten voordele van het ondertussen wijdverspreide duo-format. Dankzij wedstrijden als de Transalp en Cape Epic werd deze formule ontzettend populair bij organisatoren en deelnemers. Ook in Cyprus besefte men dat er iets moest veranderen, wilde men de wedstrijd ecomisch leefbaar houden en dus hoopt men met dit nieuwe format meer amateurrenners naar het eiland te lokken.

Bij een nieuwe format hoort een nieuwe naam en dus luistert de Afxentia Stage Race voortaan naar de naam Cyprus Sunshine Epic! Wat dit alles betekent voor de wedstrijd en de profrenners vroegen we aan organisator Mike Hadjioannou.

Mike, waarom na 23 jaar de beslissing om over te schakelen naar een team format?

Ik ben altijd op zoek naar veranderingen die de interesse van de deelnemers aanwakkeren en hen motiveren om meer te mountainbiken. 23 jaar geleden was de team format nog niet zo populair als ze nu is, maar ook mtb-meerdaagsen waren toen nog niet zo succesvol. Toch hield dit laatste ons niet tegen om toen met iets nieuws te komen. Anno 2020 lijkt ons de tijd rijp om de formule aan te passen aan wat mensen graag doen en willen.

Hoe zijn de reacties van de professionele renners? En van de amateurs?

De amateurs reageren zeer positief. We merken dat er meer belangstelling is dan de voorbije jaren en we hebben ook al meer inschrijvingen ontvangen. Dat is wat we hoopten te bereiken met de veranderingen. Jarenlang werd de Sunshine Cup gezien als een race voor professionals en ons publiek bestond dan ook alleen uit professionals. De veranderingen lijken geen effect te hebben op deze laatste groep, want we hebben al heel wat interesse van topteams ontvangen die willen deelnemen.

Copyright Hartmann/EGO Promotion

Voor hen is de Sunshine Cup al vele jaren de eerste test na de trainingen in de winter. Dankzij de (meestal) perfecte weersomstandigheden op het eiland is dit de ideale gelegenheid om de eerste wedstrijdkilometers te combineren met een lang trainingskamp vóór het belangrijke raceseizoen in Europa van start gaat. De meeste profs die deelnemen aan de Sunshine Epic gebruiken de wedstrijd ook als voorbereiding voor de Cape Epic, de jaarlijkse hoogmis onder de mtb-meerdaagsen. Profs kijken ook naar UCI-punten en die zijn er in de Sunshine Epic volop te verdienen, zeker in 2020 wanneer er dankzij de duo-formule veel meer punten te rapen vallen dan andere jaren. En dat is in een olympisch jaar toch ook heel belangrijk.

Kun je ons al meer vertellen over de etappes van de Cyprus Sunshine Epic?

Voor 2020 hebben we slechts enkele wijzigingen aangebracht. De openingsrit is net als de andere jaren een tijdrit, maar dan wel voor teams. De locatie is echter nieuw. Na zes jaar in Lefkara verhuizen we naar het dorpje Pyrga. Na een beklimming naar de top van de Stavrovouni dalen we af naar Kornos waar na 19 kilometer de finish ligt. De route gaat over brede gravelwegen en twee singletracks, een bergop en een bergaf.

De tweede rit wordt wat langer dan andere jaren. In 2019 bedroeg de afstand 52 kilometer, in 2020 gaan we uitkomen op ongeveer 75 kilometer. Starten doen we in Kornos om via het Macheras Forest en de legendarische afdaling van de Elias-singletrail naar de finish in Lythrodontas te rijden. De derde rit is bijna identiek aan die van de afgelopen drie jaar met start en finish in datzelfde Lythrodontas. Ook tijdens de derde rit zal een spectaculaire afdaling (de Kakokefalos-singletrail) een scherprechter zijn. De derde rit heeft een lengte van 68 kilometer. Afsluiten doen we met de legendarische XC-wedstrijd in Mantra tou Kampiou die er al van in het prille begin (in 1997) bij is en die we ook in 2020 behouden als laatste rit.

Copyright Andreas Dobslaff/EGO Promotion

Vertel ons wat meer over dit laatste. Staat die xc-wedstrijd ook open voor de amateurrenners?

Nee, na drie dagen zit het avontuur voor de amateurs erop want de laatste rit is enkel toegankelijk voor profs. We bieden de amateurrenners wel de kans om als toeschouwer naar de wedstrijd van de profs te komen kijken. Door het mooie deelnemersveld kunnen we deze crosscountry een mini-wereldbeker noemen waarbij de strijd om de zege altijd zeer spannend is. De crosscountry is opgebouwd uit twee lussen, dus de toeschouwers kunnen de renners steeds 2 tot 3 keer per ronde zien. Voor 2021 hebben we wel nog meer wijzigingen voorzien, maar meer daarover later.

De ‘vernieuwde’ Cyprus Sunshine Epic vindt in 2020 plaats van 27 februari tot 1 maart (29 februari voor de amateurs). Meer info via www.activatecyprus.com/en/events/sunshineepic.

copyright Armin Küstenbrück/EGO promotion